“De grootste lesson learned is dat live contact niet vervangbaar is”

“De grootste lesson learned is dat live contact niet vervangbaar is”

Sabine van Roijen

Sabine van Roijen

     

Remote leadership, of in goed Nederlands, leidinggeven op afstand, is sinds de uitbraak van de Corona pandemie onontkoombaar geworden. Veel organisaties zijn in versneld tempo bedreven geworden in het virtueel werken, thuis achter de laptop met Zoom of Teams. Dat geldt ook voor het leidinggeven aan deze organisaties. Een interview over remote leadership met de leider van ORMIT, Thomas de Wulf.

Het is nu bijna 1,5 jaar geleden dat je de CEO werd van de ORMIT Groep. Toen wist je nog niet dat de wereld er 3 maanden later totaal anders uit zou zien. Ik kan me voorstellen dat jij jouw eerste jaar als CEO anders had voorgesteld. Klopt dat?
T: Helemaal, ik had me dat heel anders voorgesteld. Ik voelde wel dat er ergens een correctie aan zat te komen en dat de economie aan het vertragen was door de US/China spanning en de Brexit. Maar zo’n Corona crisis had natuurlijk niemand zien aankomen. Er speelde dus al veel in de omgeving naast de verandering van rol voor mij. Ik was al langer bij ORMIT betrokken, maar deze rol als eindverantwoordelijke was wel nieuw. En toen kwam daar bovenop nog Corona.


Is er iets van de plannen die je had, voordat je aan dit avontuur begon en Corona uitbrak, verandert, in het water gevallen of niet van de grond gekomen?

T: Ik denk het eigenlijk niet. De prioriteiten zijn niet veranderd. Het plan wat we hadden, ons mooie bedrijf ORMIT naar de 21e eeuw brengen, is nog steeds het doel. Corona heeft juist gewerkt als een katalysator voor de plannen die we hadden. Er is wel een extra laag bijgekomen. Daarmee bedoel ik de praktische organisatie rondom Corona. Aandacht voor de fysieke en mentale gezondheid van medewerkers, nieuwe procedures, remote werken. En als tweede hebben we voor een andere aanpak moeten kiezen om onze doelstellingen te kunnen blijven halen.


Hoewel de pandemie nog niet voorbij is, is het einde hopelijk nu wel in zicht. Graag stel ik jou als leider in crisistijd, een aantal vragen over de uitdagingen waarmee jij afgelopen jaar geconfronteerd werd in jouw leiderschapsrol.
Allereerst, hoe is het om leiding te geven aan ORMIT Nederland als jij zelf woont en werkt in België? Nog even los van Corona.
T: Voor Corona was ik 2 volle dagen in De Bilt en sprak ik mensen bij de koffiemachine en tijdens lunches kon ik informeel vragen hoe het met mensen ging. Je proeft de sfeer en zo leerde ik ook de cultuur beter kennen. Ik heb die eerste 2 maanden als heel fijn ervaren. Dat heeft me een hele zachte en soepele overgang gegeven naar mijn nieuwe rol.


Helaas was die periode van korte duur en gingen België en Nederland medio maart op slot. De wereld ging virtueel, dat gold ook voor jouw leiderschap. Remote leiderschap is voor veel multinationals normaal, voor ORMIT was het nieuw. Is de fysieke aanwezigheid van een leider een must om een organisatie succesvol (door de crisis) te leiden?
T: Daar kan ik volmondig met ‘JA’ op antwoorden. Leiderschap is meer dan efficiëntie. Hoewel Corona ons veel heeft gebracht op het gebied van remote werken, we ervaren hebben dat veel meetings virtueel heel efficiënt kunnen plaatsvinden en het ook heel fijn is dat we niet meer in de file staan en uren aan reistijd kwijt zijn, vind ik regelmatig live contact onmisbaar. En dat geldt zeker voor een organisatie als ORMIT, waar persoonlijk contact centraal staat en waar veel jonge mensen werken die samen herinneringen maken. De trainingen, de feestjes en de borrel na afloop van een training, dat zijn momenten die onthouden worden. Ik vind het persoonlijk ook minder leuk om alleen maar virtuele meetings te hebben. Ik houd van het echte contact.


Weet je hoe jouw medewerkers jouw (virtuele) leiderschap hebben ervaren?
T: Nee, ik heb nog te weinig tijd en rust genomen om eens even stil te staan, het aan medewerkers te vragen en om te reflecteren. De focus en aandacht ging vooral uit naar Corona en alles wat daarmee samenhangt, dus vooral de praktische regelzaken, de uitdagingen en de marktkansen die de disruptie door Corona ook biedt. Nu komen we in een andere fase waarin er meer perspectief komt en ruimte om na te denken. Ik ben de afgelopen tijd voor een groep heel aanwezig geweest, maar voor een andere groep, naar mijn beleving te veel afwezig.


Heb je al ruimte gehad om na te denken hoe je in deze nieuwe fase jouw leiderschap verder wil vormgeven?
T: Nee, nog niet echt. Ik werk nog voor 90% remote. Pas nu komt daar meer tijd en ruimte voor. Maar wat voor mij belangrijk is, is om de dialoog met medewerkers en andere stakeholders aan te gaan. Ondanks al onze pogingen om remote verbinding te creëren, denk aan initiatieven als de ‘Maand van de verbinding”, hoe leuk ook, blijft het toch lastig om the real thing te evenaren. Als we straks naar een hybride werkvorm gaan en ik weer 1 dag in de week naar De Bilt ga, dan wil ik die dag gebruiken om vooral met mensen in gesprek te gaan, te luisteren, vragen stellen zoals wat gaat goed en wat kan er beter?


Wat is het grootste inzicht wat remote leadership je heeft gegeven?
T: De grootste lesson learned is dat remote werken heel efficiënt kan zijn, maar dat live contact niet vervangbaar is. Alles is zo functioneel geworden. Dat wat het functionele overstijgt ontbreekt, de spontane contacten, samen onverwachte dingen meemaken en juist dat is van wezenlijk belang voor een fijn en inspirerend werkklimaat.


Ik vind ook heel mooi dat we onszelf opnieuw hebben moeten uitvinden. De flexibiliteit en veerkracht die we getoond hebben om met de erosie van persoonlijk contact om te gaan, daar ben ik heel trots op. Datzelfde geldt voor de kansen die we hebben gegrepen om nieuwe manieren van werken en nieuwe marktkansen te ontwikkelen. Daarvan houden we er zeker een aantal vast.


Remote leadership vind ik eigenlijk geen mooie term. Leadership gaat juist over nabijheid in mijn optiek. Maar ik weet nu wel dat ik bepaalde meetings niet meer live zal doen, omdat ze online effectief en efficiënt zijn Hybride werken zal het nieuwe normaal worden.


Maar wat ik misschien wel het mooiste inzicht vind is dat het vertrouwen in medewerkers verder is gegroeid. Ook als de (sociale) controle wegvalt, zet iedereen zich in en is het gevoel van samen aan de lat staan juist toegenomen.


Met de kennis en ervaring van nu, wat zou jij anders hebben gedaan?

Er volgt een lange stilte….


T: Ik vind dat een moeilijke vraag. Ik heb nog nooit zoveel vergaderingen gehad als de afgelopen tijd. Lange dagen van aaneengesloten meetings, vaak van 8:00 tot 20:00. Hierdoor is mijn mentale fitheid afgenomen, hier had ik meer aandacht voor willen hebben. Hoe ontspan je in deze tijd?


Dat is een mooi bruggetje naar mijn laatste vraag. Iedereen heeft ervaren dat remote werken meer energie kost dan wanneer je elkaar live ziet. Hoe zorg jij ervoor dat jij jouw energie op peil houdt en vitaal blijft?
T: Op verschillende manieren. Sporten, hardlopen, fietsen, wel binnen, omdat dat minder tijd kost. Ook heb ik in het begin veel gewandeld. Ook het contact met mijn gezin, gesprekken met mijn vrouw en kinderen die mij helpen te relativeren, afspreken met vrienden is voor mij belangrijk. En koken, daar had ik voorheen geen tijd voor, maar dat ben ik nu veel meer gaan doen. Daar heb ik ook een soort rust in gevonden, om even met heel iets anders bezig te zijn. Het is niet zo dat het me ontspant, want de stress van wat gaan we eten en wat ik daarvoor nodig voel ik wel, maar je gedachten op iets anders richten dan werk, dat relativeert.


En ik heb het geluk dat mijn glas halfvol is. In moeilijke tijden heb ik soms moeite om in te slapen of word ik weleens wakker s‘nachts en dan gaat er van alles door mijn hoofd, maar ik heb een rotsvast geloof en overtuiging dat waar we als ORMIT mee bezig zijn de juiste weg is. Ik haal ook veel energie uit mensen die positief zijn en goeie ideeën hebben. Daar trek ik mij aan op.


Heb je een million dollar tip die jou helpt jouw energie ook tijdens een werkdag hoog te houden?
T: Stiekem op TikTok zitten 😊. Ik vind het lekker om soms even mijn verstand op nul te zetten. Die filmpjes duren maar 20 seconden en dat is genoeg voor een klein beetje afleiding. Mijn kinderen vinden het overigens verschrikkelijk dat ik ook op TikTok zit.


En tot slot, wat neem je mee uit deze tijd? Wat koester je?
T: De saamhorigheid, de verantwoordelijkheid die we met zijn allen delen en de drive om tot het uiterste te gaan om het tij mee te helpen keren. Mensen zijn misschien nog wel harder gaan werken. De trots en verbondenheid met ORMIT. De zorg voor elkaar. De liefde voor ORMIT.


Interview door Sabine van Roijen, Senior Talent Development Manager ORMIT en vitaloog i.o., met Thomas de Wulf, CEO ORMIT Group over remote leadership tijdens Corona.